décembre 6, 2022

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Les puits de goudron de La Brea regorgent de mystères. Voici trois des plus déroutants

La fosse du lac devant le musée La Brea Tar Pits est un vestige de l’extraction de l’asphalte qui a eu lieu au 19ème siècle. (Gina Ferrazzi / Los Angeles Times)

L’année dernière, nous avons commencé à inviter les lecteurs Ils nous ont envoyé leurs questions brûlantes autour de Los Angeles et de la Californie.

Toutes les quelques semaines, nous posons des questions voterdemande aux lecteurs de sélectionner la question à laquelle ils aimeraient répondre sous la forme d’une histoire.

Cette question, posée par Ricky Fulton, a été incluse dans l’un de nos sondages les plus récents : Que sont les puits de goudron de La Brea ? Est-ce un tas de goudron volant avec des os de dinosaures qui dépassent ?

Vous pouvez voter dans le sondage de questions des lecteurs suivant par ici. Faire le suivi des histoires précédentes écrites dans le cadre de ce projet par ici.

Il y a plus à La Brea Tar Pits qu’il n’y paraît – et le nez -.

Pour ceux qui ne connaissent pas, c’est Fosses de goudron de La Brea reconnu internationalement Site du patrimoine géologique, situé au centre-ville de Los Angeles. Le site est célèbre pour ses nombreuses carrières de fossiles (appelées « fosses »), où les animaux, les plantes et les insectes se sont enlisés et préservés dans l’asphalte au cours des 50 000 dernières années.

Pour les scientifiques, ils constituent une mine d’informations unique et inestimable qui nous permet de mieux comprendre à quoi ressemblait la vie ancienne dans le Los Angeles d’aujourd’hui.

« Le genre de science que vous pouvez faire à La Brea Tar Pits sont des choses que vous ne pouvez pas vraiment faire sur aucun autre site de fossiles dans le monde, simplement parce que nous avons tellement de fossiles et qu’ils sont si bien conservés », a déclaré Emily Lindsay. , co-conservateur et directeur du chantier de fouilles.

Plus de 3,5 millions de fossiles ont été découverts à l’intérieur de la boue malodorante – une curiosité pour les habitants, les touristes et les écoliers en excursion.

Pour répondre d’emblée à la question de Fulton, voici une chose qu’ils n’ont pas déterrée : les dinosaures.

C’est vrai – il s’agit d’un site fossile de l’ère glaciaire, et les experts n’en ont découvert aucun vestige T. rexTriceratops ou autres dinosaures non aviaires.

Alors que les fosses de goudron de La Brea manquent de fossiles de dinosaures, elles regorgent de fossiles d’animaux légendaires de l’ère glaciaire. Le grand mammifère le plus courant ? loups redoutables (criez à tous »Jeu des trônes » fans) et les chats à pleines dents.

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Une femme regarde une exposition de fossiles au La Brea Tar Pits à Los Angeles

Le mammouth et le mastodonte colombiens ont autrefois élu domicile à Los Angeles. Aujourd’hui, leurs restes peuvent être vus au La Brea Tar Pits and Museum. (Milcon/Los Angeles Times)

Bien que les scientifiques Des résultats révolutionnairesLes puzzles continuent de tourner dans les fosses qui tombent.

Parfois, dit Lindsey, les choses que les scientifiques voient non Les trouver dans les fosses à goudron fascine autant que les os et autres choses que vous trouvez.

Lindsey a décrit les mystères posés par les fosses à goudron qui restent à résoudre.

Voici trois des plus impressionnants :

Pourquoi les restes de certaines espèces indigènes – comme les pumas – sont-ils largement absents des fosses à goudron ?

Chose étrange : les scientifiques ont découvert relativement peu de restes de pumas dans les fosses à goudron.

Statut de célébrité hollywoodienne P-22 Soit dit en passant, il peut sembler étrange de s’inquiéter du manque de fossiles de pumas lorsque des fosses à goudron ont révélé les restes de mammouths éteints, de loups géants et de paresseux terrestres géants.

Pourtant, curieusement, les pumas – qui étaient présents dans la région de Los Angeles pendant la période glaciaire – ne représentent qu’un petit pourcentage des découvertes des scientifiques dans les fosses à goudron. Il y a des restes de fosses à goudron d’au moins sept pumas différents, tandis que leurs chats à dents de sabre sont au nombre de 2 500 à 3 000.

Et il n’y a pas que les pumas perdus dans les fosses à goudron.

« Nous avons très peu de pumas, très peu de cerfs … et un seul raton laveur », a-t-elle déclaré. à côté de qui CoyoteLes scientifiques ont trouvé « très peu de ces [large mammal] « Ice Age Survivors », ce qui est intéressant.

Pourquoi les pumas pourraient-ils être absents des fosses à goudron ?

La réponse pourrait aider les scientifiques à brosser un tableau plus détaillé de la vie dans la préhistoire de Los Angeles.

Lindsey et ses collègues ont quelques idées. Entre autres explications possibles, il est possible que les pumas – fidèles à leur nom – aient toujours préféré se trouver dans les hautes terres plutôt que dans les zones plates de l’actuel Los Angeles près des fosses à goudron.

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Ou peut-être était-ce parce que les pumas avaient peur de chasser dans les mêmes zones que les chats à dents de sabre. Un puma est comme un chat domestique à côté d’un chat à dents de sabre – [it’s possible] Ils voulaient rester à l’écart et ne pas être autour de toutes ces grandes choses effrayantes. »

Où est la preuve de la vie humaine ?

Les lions de montagne, les ratons laveurs et les cerfs ne sont pas les seuls mammifères absents des fosses à goudron. Il y a aussi un manque évident de restes humains.

« Les humains étaient làMais pourquoi n’en trouvons-nous aucune preuve dans les puits de goudron de La Brea ? Lindsey a demandé. « Nous avons un squelette humain, puis nous avons des artefacts qui sont probablement tous de l’Holocène (notre ère géologique actuelle), mais nous n’avons aucune preuve que des humains se croisent ou interagissent avec la mégafaune » par la chasse.

C’est déroutant, car « beaucoup – peut-être la plupart – des scientifiques pensent que la principale cause de l’extinction de la mégafaune était l’activité humaine », explique Lindsey.

Semblable aux pumas, Lindsey note que l’absence d’anciens humains pourrait indiquer leur réticence à chasser les chats à dents de sabre et autres animaux dangereux à proximité.

Un groupe d'adultes et d'enfants assistent à une démonstration au Fossil Lab

Les gens assistent à une démonstration au laboratoire et au musée des fossiles de La Brea Tar Pits. (Kent Nishimura/Los Angeles Times)

« Peut-être que la culture qui était ici s’était adaptée sur la côte et qu’ils n’avaient pas besoin de braver, disons, une meute de loups pour aller chasser un cheval ou un chameau. Ils pouvaient rester près du rivage et ramasser les coquillages,  » dit-elle.

Pourquoi les grands mammifères ont-ils commencé à disparaître – et qu’est-ce que cela nous apprend sur notre avenir ?

Il était une fois des mammifères géants qui parcouraient les vastes étendues de la Terre.

« Il y avait des wombats géants en Australie, il y avait des lémuriens géants à Madagascar et il y avait des paresseux et des tatous géants en Amérique du Sud », a déclaré Lindsey.

Alors, demande Lindsey, pourquoi n’avons-nous pas des chats, des mammouths à dents de sabre et des paresseux terrestres géants qui errent sur Wilshire Boulevard aujourd’hui ?

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Un changement radical s’est produit. « A la fin de l’ère glaciaire, quelque chose s’est produit, anéantissant l’extrémité supérieure de la distribution de la taille corporelle partout sauf en Afrique », a-t-elle déclaré. « Il s’agit de la plus grande extinction depuis l’extinction des dinosaures il y a 66 millions d’années. »

Encore plus cool, a-t-elle dit, la perte de mammifères géants est de plus en plus reconnue comme « la première impulsion de la crise de la biodiversité que nous traversons aujourd’hui ».

Pourquoi cette extinction s’est-elle produite ? La plupart des scientifiques pensent que les humains ont dû jouer un rôle très important dans cette extinction. Mais l’autre chose qui se passait, c’est que nous sommes sortis de l’ère glaciaire – le dernier épisode majeur du réchauffement climatique », a-t-elle déclaré.

Comprendre le type d’interaction entre Changement climatique Et les activités humaines, comment cela affecte les écosystèmes et comment ces deux processus peuvent se croiser pour provoquer des extinctions est très important.

Les puits de goudron de La Brea ont été aménagés pour aider à résoudre le mystère de la mort exacte des mammifères géants, compte tenu de la taille et de la portée de leurs découvertes, qui peuvent être datées au radiocarbone et sont cohérentes avec les changements connus qui se sont produits simultanément avec les humains et le climat.

Deux personnes agenouillées sur le sol ont soigneusement excavé des fossiles

Deux volontaires creusent des fossiles aux puits de goudron de La Brea. (Gina Ferrazzi / Los Angeles Times)

Revers de la médaille, 90 % des espèces présentes dans les fosses à goudron ne sont pas éteintes. « Nous avons des tonnes de lapins, de rongeurs, de lézards, d’insectes et d’oiseaux chanteurs sur notre dossier qui vivent encore dans la région de Los Angeles aujourd’hui », a déclaré Lindsey par e-mail.

Elle a déclaré: «Nous avons fait nos preuves en matière de survie et de résilience», ce qui soulève quelques questions. « Qu’est-ce qui a fait le succès des pumas ? Qu’est-ce qui a fait le succès des coyotes ? Qu’est-ce qui a fait le succès des chênes ? »

En tant que tel Crise climatique S’aggravant aujourd’hui, les réponses à ces mystères peuvent tracer la voie de l’avenir.

« Les prochaines décennies à plusieurs siècles vont être des changements mondiaux vraiment extrêmes », a déclaré Lindsay. « Comment pouvons-nous utiliser ces informations pour aider la vie à avancer ? »

Cette question existentielle devrait vous donner matière à réflexion la prochaine fois que vous passerez devant les emblématiques (et déchirantes) Tar Pits. Statues de mammouth Au large de la rue Wilshire.

Cette histoire a été écrite directement en réponse à la question d’un lecteur sur La Brea Tar Pits. Vous avez une question sur la vie à Los Angeles ou en Californie ? demandez nous!

Cette histoire est apparue à l’origine Temps de Los Angeles.