mai 29, 2022

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Le télescope spatial Webb repère avec succès son premier Starlight

Conception artistique du télescope spatial James Webb.

Conception artistique du télescope spatial James Webb.
Image: Northrop Grumman

Une étape importante a été franchie dans le déploiement du Télescope spatial James Webb, avec un instrument embarqué détectant ses premiers photons d’une étoile lointaine. Cela signifie que les ingénieurs peuvent maintenant commencer le processus de trois mois d’alignement des 18 miroirs du télescope spatial.

Après ans de retards et un apparemment sans fin Succession de le hoquet Au cours du développement, la mission Webb de 10 milliards de dollars, qui en est maintenant à sa septième semaine, a été fluide comme de la soie. Le processus laborieux de déploiement Le télescope spatial et sa préparation pour effectuer une astronomie révolutionnaire ont progressé aussi bien que quiconque aurait pu l’espérer, la réalisation la plus récente étant la première détection de la lumière des étoiles par le télescope, qui s’est produite plus tôt cette semaine.

Un exemple simulé montrant des images de 18 segments à partir d'une seule source de lumière.

Un exemple simulé montrant des images de 18 segments à partir d’une seule source de lumière.
Image: Nasa

« Cette étape marque la première de nombreuses étapes pour capturer des images qui sont d’abord floues et les utiliser pour affiner lentement le télescope », a déclaré la NASA dans un communiqué. déclaration annonçant la réalisation jeudi. « C’est le tout début du processus, mais jusqu’à présent, les premiers résultats correspondent aux attentes et aux simulations. »

Ce lot inaugural de photons a été détecté par Webb’s Caméra proche infrarouge (NIRCam). Les photons provenaient de HD 84406, une étoile située à près de 260 années-lumière et visible dans la constellation de la Grande Ourse. Avec cette lumière d’étoile détectée, l’équipe peut maintenant commencer le processus de trois mois consistant à positionner les 18 panneaux de manière à former un seul miroir concave.

Lancé le 25 décembre 2021, le télescope spatial Webb est une collaboration entre la NASA, l’ESA et l’Agence spatiale canadienne. Une fois opérationnel, Webb cherchera la lumière des premières étoiles et galaxies, étudiera la formation et l’évolution des galaxies et scrutera les atmosphères d’exoplanètes lointaines, entre autres objectifs astronomiques et astrobiologiques.

la toile parvenu Son point orbital stable, Lagrange Point 2, le 24 janvier 2022. Depuis lors, les ingénieurs ont fini d’allumer ses instruments scientifiques et d’éteindre leurs radiateurs, ce qu’ils ont fait pour lancer un processus de refroidissement prolongé. Les radiateurs étaient nécessaires pour garder les optiques de Webb au chaud et pour empêcher la condensation de l’eau et la glace. Le processus d’alignement a pu commencer une fois que l’instrument a atteint -244 degrés Fahrenheit (-153 degrés Celsius), selon à la NASA.

Le processus d’alignement comprendra sept étapes différentes, telles que l’identification d’image de segment, l’alignement de segment et l’empilement d’images. Vous trouverez tous les détails de ces étapes ici. Mais comme l’explique la NASA, ce travail nécessitera une précision extraordinaire :

Pour fonctionner ensemble comme un seul miroir, les 18 segments de miroirs primaires du télescope doivent correspondre les uns aux autres à une fraction de longueur d’onde de lumière – environ 50 nanomètres. Pour mettre cela en perspective, si le miroir principal de Webb avait la taille des États-Unis, chaque segment aurait la taille du Texas, et l’équipe devrait aligner la hauteur de ces segments de la taille du Texas avec une précision. d’environ 1,5 pouces.

Les ingénieurs utiliseront les données recueillies par NIRCam pour aligner progressivement le télescope. Comme le grand miroir n’est pas encore aligné, les photons entrants ont produit une image montrant 18 points de lumière flous. L’équipe gardera Webb formé sur HD 84406 et travaillera à produire une seule image focalisée de l’étoile. La NASA prévient que les images recueillies tout au long de ce processus de trois mois seront de nature strictement utilitaire et non «jolies», et également une pâle comparaison avec ce à quoi nous pouvons nous attendre cet été.

La fin de ce processus verra un télescope entièrement aligné et le début de la phase suivante : la mise en service de l’instrument. On croise les doigts pour que ces prochaines étapes importantes se déroulent comme prévu et que nous verrons des résultats spectaculaires dès juin.

Suite: La NASA détaille son intention de retirer l’ISS en 2030 et de l’écraser délibérément dans l’océan Pacifique.

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