janvier 19, 2022

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La NASA lance le télescope Webb : mises à jour en direct

crédit…Bidusut/ESA, via l’Associated Press

Les astronomes du monde entier observeront (et se rongeront peut-être les ongles) le télescope Webb traverser un mois d’origami de 10 milliards de dollars.

Placé étroitement dans une enceinte au-dessus de la fusée pendant le lancement, le télescope se séparera du vaisseau spatial en orbite après le lancement et passera 29 jours à détecter divers membres et instruments. Lorsqu’il atteindra sa forme finale au cours de son voyage jusqu’à un point situé à environ un million de kilomètres de la Terre, il deviendra un observatoire de la taille d’un court de tennis, ouvrant un grand pare-soleil avec un miroir de 21 pieds de large au centre.

Le réseau de panneaux solaires et d’antennes de Webb apparaîtra automatiquement le premier jour. Tout sera ensuite contrôlé par les chefs de mission sur le terrain, qui décideront quand procéder à chaque déploiement ultérieur en fonction du bon déroulement de l’opération.

Trois jours après le lancement, les ingénieurs auront besoin de deux bras de chaque côté du télescope pour se pencher pour soutenir le bouclier du télescope solaire, qui mesure 69 pieds de haut et 46 pieds de large. Le bouclier est une fine couverture de cinq couches de plastique argenté mince qui protégera les instruments scientifiques de Webb de la chaleur du soleil. Deux jours après l’ouverture des bras, le bouclier lui-même devrait s’étirer, passant encore deux jours à se tirer avec précaution, ce que les ingénieurs de processus appellent tension.

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Plusieurs autres outils seront déployés tout au long du processus. Dix à 14 jours après le lancement, les miroirs principaux du télescope se déploieront et se mettront en place, formant une dalle emblématique en nid d’abeille de segments de miroirs plaqués or, s’étendant sur 21 pieds de large.

Vingt-neuf jours après son lancement, le télescope atteindra sa destination finale, au-delà de la Lune, entrelacée entre les forces gravitationnelles de la Terre et du Soleil. Le calendrier de déploiement pourrait toutefois prendre plus de temps si les chefs de mission décident de retarder certains déploiements de matériel dans le processus.

Ensuite, les astronomes passeront six mois à tester les communications et à peaufiner divers paramètres avant de les utiliser, à la recherche de la lumière ancienne des premiers jours de l’univers.