décembre 8, 2022

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La découverte d’un site fossile raconte l’histoire de l’origine de l’Australie

Les araignées fossilisées, les cigales, les guêpes, les plantes et les poissons, datant de 11 à 16 millions d’années à l’époque du Miocène, brossent un tableau saisissant des écosystèmes de la forêt tropicale australienne.

a déclaré Matthew McCurry, paléontologue à l’Australian Museum Research Institute, qui était l’auteur d’une étude du site publiée vendredi dans Science Advances.

« Le Miocène était le moment où la plupart des environnements australiens modernes ont été créés, donc ce site fossile est vraiment l’histoire d’origine de l’Australie. »

Au cours du Miocène, la réduction des précipitations a entraîné la diminution des forêts tropicales dans le monde entier, entraînant des paysages de plus en plus arides, selon l’étude.

McCurry a déclaré que le site, appelé McGraths Flat et situé au milieu des Tablelands, près de la ville de Gulgong, a été découvert par un agriculteur local, qui a trouvé des feuilles pétrifiées dans l’un de ses champs.

McCurry et ses collègues ont visité et fouillé le site sept fois.

Une cache de fossiles bien conservés

« Les fossiles sont incroyablement beaux, et avec un microscope, nous pouvons regarder les détails de la surface des fossiles étonnamment bien conservés », a-t-il déclaré par e-mail.

« Des caractéristiques telles que des cellules individuelles et même des organites intracellulaires peuvent être vues. Ce niveau de détail nous permet d’en dire beaucoup sur l’apparence de ces écosystèmes. »

Par exemple, les mélanosomes découverts dans des plumes fossilisées signifient que les scientifiques peuvent déterminer la couleur des plumes. Dans ce cas, ils pensent que c’était brun foncé à noir.

Le paléontologue Matthew McCurry (ci-dessus) de l'Australian Museum Research Institute et ses collègues ont visité le site fossilifère à sept reprises.

McCurry a déclaré que le site, composé de roches riches en fer, était destiné à être considéré comme Lagerstätte, un terme allemand utilisé par les paléontologues pour décrire un site exceptionnel avec de nombreux fossiles parfaitement conservés.

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Les plantes et les créatures ont été pétrifiées lorsque les eaux souterraines riches en fer se sont écoulées dans un abreuvoir.

McCurry a déclaré que son fossile préféré était un type d’araignée, qui était le fossile d’araignée le mieux conservé jamais trouvé en Australie.

« C’est un très beau spécimen. »