septembre 24, 2022

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Cratère rare : Les scientifiques ont découvert un cratère de 5 miles de large sous la mer qui s’est formé lorsque les dinosaures ont disparu

Non, pas cet astéroïde, qui a anéanti les dinosaures jusqu’à l’extinction, mais un cratère jusque-là inconnu à 248 milles au large des côtes de l’Afrique de l’Ouest qui a été créé à peu près au même moment. Une étude plus approfondie du cratère Nader, comme on l’appelle, pourrait déstabiliser ce que nous savons de ce moment désastreux de l’histoire naturelle.

Uisdean Nicholson, professeur adjoint à l’Université Heriot-Watt d’Édimbourg, est tombé sur un cratère par accident – il examinait les données de levés sismiques pour un autre projet sur la séparation tectonique entre l’Amérique du Sud et l’Afrique et a trouvé des preuves du cratère sous 400 mètres de sédiments du fond marin .

« En interprétant les données, (je suis tombé sur) cette caractéristique très inhabituelle en forme de cratère, contrairement à tout ce que j’ai vu auparavant », a-t-il déclaré.

Pour être absolument certain que le cratère a été causé par un impact d’astéroïde, il a dit qu’il serait nécessaire de forer dans le cratère et de tester les minéraux du fond du cratère. Mais il possède toutes les caractéristiques distinctives auxquelles les scientifiques s’attendraient : le rapport correct entre la largeur du cratère et la profondeur, la hauteur des crêtes et la hauteur de l’ascenseur central – un monticule au centre causé par des roches et des sédiments poussés par la pression d’impact.

Mark a déclaré: « La découverte d’un cratère d’impact au sol est toujours importante, car il est si rare dans les archives géologiques. Il y a moins de 200 structures d’impact confirmées sur Terre et très peu de candidats potentiels qui n’ont pas encore été confirmés sans ambiguïté. » Boslough, professeur de recherche en sciences de la Terre et des planètes à l’Université du Nouveau-Mexique. Il n’était pas impliqué dans cette recherche mais a convenu que cela pouvait être dû à un astéroïde.

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L’aspect le plus important de cette découverte, a déclaré Boslough, était qu’il s’agissait d’un exemple de cratère d’impact sous-marin, dont il n’existe que quelques exemples connus.

« L’opportunité d’étudier un cratère de cette taille sous l’eau nous aidera à comprendre le processus des impacts sur l’océan, qui sont plus courants mais moins bien préservés et compris. »

conséquences en cascade

Le cratère mesure huit kilomètres (5 miles) de large et Nicholson pense qu’il a très probablement été causé par un astéroïde de plus de 400 mètres (1 300 pieds) de large qui s’est enfoncé dans la croûte terrestre.

Bien qu’il soit beaucoup plus petit que l’astéroïde de la taille d’une ville qui a causé le cratère Chicxulub de 100 milles de large qui a frappé au large de la côte de Mexique Cela a conduit à l’extinction massive d’une grande partie de la vie sur cette planète, c’est encore une très grosse roche spatiale.

« L’impact (rare) a eu des conséquences désastreuses à la fois localement et régionalement – ​​au moins de l’autre côté de l’Atlantique », a expliqué Nicholson par e-mail.

« Il y aurait eu un grand tremblement de terre (magnitude 6,5-7), et le sol a fortement tremblé localement. Le tonnerre de l’explosion aurait pu être entendu partout dans le monde, et il aurait causé de graves dommages locaux dans toute la région.

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Il aurait provoqué un tsunami « exceptionnellement important » de 3 200 pieds (1 kilomètre) de haut autour du cratère, se dissipant à une hauteur d’environ cinq mètres une fois qu’il a atteint l’Amérique du Sud.

En comparaison, l’explosion atmosphérique d’un astéroïde beaucoup plus petit de 50 mètres de large en 1908 en Russie, connu sous le nom de Événement Tunguska Il a rasé une forêt jusqu’au sol sur une superficie de 1 000 kilomètres carrés.

« À environ 400 mètres, l’éruption atmosphérique (qui a provoqué le cratère ouest-africain) était beaucoup plus importante. »

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Les informations provenant de microfossiles dans des puits d’exploration à proximité montrent que le cratère s’est formé il y a environ 66 millions d’années – à la fin de la période du Crétacé. Cependant, il existe encore une incertitude – une marge ou une erreur d’environ un million d’années – quant à son âge exact.

Il est possible que l’impact de l’astéroïde soit lié à l’effet Chicxulub, ou il pourrait simplement s’agir d’une coïncidence – un astéroïde de cette taille frappera la Terre tous les 700 000 ans, a déclaré Nicholson.

Si l’astéroïde est lié, il pourrait avoir été le résultat d’une désintégration d’astéroïde originale près de la Terre – avec des fragments séparés dispersés au cours de l’orbite terrestre précédente, ou il aurait pu faire partie d’une pluie d’astéroïdes de longue durée qui a frappé la Terre au cours d’une millions d’années environ.

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« Connaître l’âge exact est vraiment crucial pour tester cela – encore une fois, cela ne peut être réalisé qu’en creusant. »

Même si cela était lié, a-t-il dit, cela pourrait être atténué par l’effet Chicxulub, mais cela aurait ajouté à l’ensemble des résultats en cascade.

« Comprendre la nature exacte de la relation avec Chicxulub (le cas échéant) est important pour comprendre ce qui se passait dans le système solaire interne à ce moment-là et soulève de nouvelles questions intéressantes », a déclaré Nicholson.

« S’il y a deux collisions en même temps, peut-être y a-t-il d’autres cratères, et quel est l’effet en cascade de collisions multiples ? »